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Comment fabrique-t-on l'aluminium ?

L'aluminium n'est pas un matériau que l'on trouve à l'état natif, dans la nature. On commence à en produire à la fin du 19ème siècle, grâce à l’invention d’un procédé chimique complexe. Au début, l'aluminium se produisait en si petite quantité qu’il était aussi précieux que l'or ou l'argent ! On découvre ensuite un nouveau procédé qui va permettre d’en produire en grande quantité. Et c’est avec cette même technique que l’aluminium est encore produit aujourd’hui !
 

Procédé de fabrication

L’aluminium est extrait d’un minerai, appelé bauxite. Facilement reconnaissable à sa couleur rouge, la bauxite a été découverte dans le village des Baux-de-Provence, dans les Bouches-du-Rhône. C’est un minerai qui contient 40 à 60 % d’oxyde d’aluminium.
A savoir : on part de 4 tonnes de bauxite pour produire 2 tonnes d’alumine, et finalement 1 tonne d’aluminium.
 

Etape 1 : de la bauxite à l’alumine

On utilise un procédé chimique, appelé procédé de Bayer, pour extraire de la bauxite une poudre blanche, appelée alumine.
ZOOM : Le procédé Bayer
  • On broie la bauxite et on ajoute de la soude.
  • On laisse décanter afin d’éliminer les impuretés (appelées les « boues rouges »), et on récupère uniquement le mélange soude + alumine.
  • On utilise une opération chimique pour séparer l’alumine de la soude. On obtient alors de l’alumine hydratée.
  • on calcine cette alumine hydratée à 1300° pour finalement obtenir une poudre blanche fine comme de la farine : l’alumine.

Etape 2 : de l’alumine à l’aluminium

On utilise la technique de l’électrolyse, découverte par Paul Héroult, pour transformer la poudre d’alumine en aluminium liquide. On lui donne ensuite la forme que l’on souhaite : lingot, fil, plaque, bobine…
C’est l’aluminium tel qu’on le connaît, qui peut alors être retravaillé pour différentes applications : du papier alu de votre cuisine à l’aéronautique !
 
ZOOM : L’électrolyse
La poudre d’alumine est composée d’oxygène et d’aluminium. Grâce à l’électrolyse, on va séparer ces deux composés pour ne garder que l’aluminium.
  • Dans une cuve, on créé un « bain » géant et très chaud (960°), dans lequel on place une anode et une cathode. On fait circuler un courant électrique entre l’anode et la cathode.
  • On verse la poudre d’alumine dans la cuve. Grâce à l’électricité, l’oxygène se sépare de l’aluminium. L’aluminium liquide va venir se déposer dans le fond de la cuve.
  • On récupère l’aluminium liquide et on le transporte à la fonderie, où il sera coulé sous forme de produits semi-finis : lingots, plaques...
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